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Les débâcles glaciaires : la débâcle du Giétro

Fiche 2.6.2
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•  2.5.1. Glaciers et légendes alpines •  2.5.2. Glaciers et archéologie •  2.5.3. Glaciers et économie : l'hydroélectricité •  2.5.4. Glaciers et tourisme : les protagonistes des paysages « alpins » •  2.5.5. Exploitation de la glace des glaciers

 
 

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La dernière recrudescence du Petit Age Glaciaire a débuté dans les Alpes suisses sud-occidentales vers le début du XIX e siècle, causant une importante augmentation de la masse glaciaire. Cette période est caractérisée par une avancée généralisée de tous les glaciers des Alpes suisses (cf. fiche 2.4.6).

Le glacier du Giétro était déjà connu dans le haut Val de Bagnes pour ses avalanches de glace, liées au détachement de séracs lorsque le glacier débouchait sur le précipice donnant sur l'actuel lac de Mauvoisin (fig. 1). Le glacier régénéré qui se forma au cours des années du début du siècle obstrua complètement la vallée ; l'ingénieur d'état valaisan de l'époque, Ignaz Venetz, en estimait le volume à 1'700'000 m 3 . Le lac qui se forma à l'arrière du barrage (27'500'000 m3 d'eau, pour une longueur de 3,5 km et 60 m de profondeur) commença à inquiéter les habitants de la vallée. Afin d'en diminuer la pression, Venetz ordonna le percement d'un tunnel dans la masse de glace pour favoriser l'écoulement des eaux. Les travaux eurent pour effet d'abaisser de 14 m le niveau du lac et de diminuer la masse du grand cône de glace. Malgré tous ses efforts, Venetz n'arriva pas à conjurer la catastrophe : sous l'effet de l'érosion exercée par l'eau sous pression et par son amincissement, le barrage céda. Le 16 juin 1818, à 16 heures 30, le lac de 18'000'000 m3, se déversa en une demi-heure dans le Val de Bagnes, en détruisant des centaines de maisons et faisant 44 morts de Mauvoisin à Martigny (fig. 2).

Ces catastrophes causées par l'effet direct (avalanche glaciaire) ou indirect (débâcle glaciaire) d'une chute de séracs, ont été relativement fréquentes dans les vallées latérales valaisannes. Déjà en 1595, le glacier du Giétro, à cause d'une rupture de lac de vallée, causa 140 morts et plus de 500 maisons détruites dans le Val de Bagnes (fig. 3). Nous pouvons encore signaler les 81 morts et la destruction du village d'An der Eggen par une avalanche glaciaire du glacier de Hohmatten dans la région du Simplon en 1597 et les avalanches glaciaires du glacier de Bies, dans le Mattertal, qui toucha le village de Randa en 1636 (37 morts), 1720 (12 morts), 1737 (140 bâtiments détruits), 1819 (2 morts). Plus proche de nous, l'avalanche glaciaire de l'Allalin, dans le Saastal, causa le décès de 88 hommes sur le chantier du barrage de Mattmark en 1965 (fig. 4).


Fig. 1 - L'actuel lac de Mauvoisin, au fond du Val de Bagnes (VS).
 


Fig. 2 - Le glacier du Giétro entre le Mont Pleureur et le Mont Mauvoisin, avec les restes du lac glaciaire (Val de Bagnes, VS), dessiné d'après nature par H. C. Escher le 23 juillet 1818. Dessin à plume, aquarelle, 26 x 26,5 cm , Graphische Sammlung, ETH Zurich (n° 223 = Inv. C XII 13b).
 


Fig. 3 - La paroi rocheuse surmontant le lac de Mauvoisin avec le front du glacier du Giétro en juin 2006 (Val de Bagnes, VS).
 


Fig. 4 - Variations de longueur du glacier de l'Allalin (Saastal, VS).

 

 
High Mountain and Periglacial Systems

Société Suisse de Géomorphologie (SSGm) - Fiches pour l'enseignant - Chapitre 2 : Les glaciers.
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